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Logística robotizada y distribución inteligente

El supermercado online Ocado está convirtiéndose en la empresa más avanzada tecnológicamente del Reino Unido, por su utilización de sistemas robotizados en su planta gigante de Hatfield, cercana a Londres. Gracias al desarrollo de un sistema integral de software a media en sus plantas logísticas, es capaz de competir con gigantes como Amazon.

Aunque fue fundada en el año 2000 ya en 2015 ha sido capaz de obtener beneficios por primera vez en el competitivo sector de la alimentación y la distribución británica, con casi un cuarto de millón de pedidos semanales gestionados por sus tres centros logísticos en Inglaterra, mientras la mayoría de competidores están perdiendo aún dinero con sus operaciones online. La clave está en el desarrollo de tecnología que le permite procesar los pedidos de forma más rápida y rentable que los demás.

©ocado

Su inmenso centro de Hatfield, que ocupa cinco plantas, cuenta con una compleja red de transportadores de 25 kms de largo capaz de gestionar el 40% de todos los pedidos de Ocado. Un total de 1.000 cajas pueden estar circulando por ella a la vez, hasta los puestos de picking en los que operarios humanos son guiados automáticamente a los pedidos correctos.

 

Un centro logístico hecho a medida tecnológicamente

Para que todo funcione de manera eficiente, está controlado por un software supervisor con sistema de Inteligencia Artificial que planifica automáticamente la secuencia de recolección para cada turno, asegura que los productos adecuados estén en los sitios correctos, y calcula la ruta más eficiente para cada caja teniendo en cuenta el tráfico en tiempo real gracias a los dispositivos conectados en los camiones de reparto. Toda una integración del concepto Industria 4.0 con los sistemas M2M.

Según el jefe de I+D, Sid Shaikh, es un nuevo enfoque completamente distinto al que otras plantas siguen utilizando, copiando el modelo de recolectores humanos circulando por los pasillos, precisamente porque gran parte de la tecnología empleada ha sido diseñada expresamente para ellos, de forma interna.

“Queríamos comprar componentes off-the-shelf e integrarlos, pero ninguno cumplieron con los criterios de rendimiento, coste o de fiabilidad” —dijo Shaikh a The Engineer— “Tratamos de comprar sistemas SCADA y de seguimiento, pero nada funciona a nuestra resolución o este nivel de complejidad. Tenemos que garantizar un flujo de extremo a extremo que culmina con alguien que consigue sus compras dentro del espacio de una hora. Es efectivamente un sistema just-in-time en el que cada pedido es diferente “.

Más que una red, una colmena

En la búsqueda de una nueva mejora, la compañía está en proceso de implantación de una nueva tecnología radicalmente innovadora en el campo de la automatización. En lugar de transportar cajas a lo largo de un sistema transportador, un nuevo sistema que denominan OSP (Ocado Smart Platform)  se basa en un concepto por el cual los productos son recogidos por la plantilla de robots en una rejilla tridimensional, densa, al estilo de una colmena. En esta colmena, los productos se almacenan en los contenedores y se mueven automáticamente al nivel superior cuando sea necesario.

Equipos de robots vinculados de forma inalámbrica mediante una conexión 4G se mueven por la parte superior de la colmena recolectando los productos y llevándolos a las estaciones de pedidos.

Este concepto escalable prescinde de la necesidad de pasillos, reduce aún más el trabajo manual y según la compañía disminuye el tiempo medio de selección para un pedido de alrededor de dos horas hasta solo 15 minutos. Y no se trata de una promesa, sino de una realidad que ya funciona en sus instalaciones de Andover.